Charles Goodyear (CBS)

Pada tanggal ini tahun 1844, setelah satu dekade yang penuh duka cita; mulai dipenjara hingga jatuh miskin, Charles Goodyear akhirnya menerima paten untuk karet vulkanisir, paten yang bisa membiayai hidup anak-anaknya yang tersisa. Apa yang melatarbelakangi Goodyear menemukan ban vulkanisir?

Sepatu boot pertama dan pakaian yang terbuat dari karet telah berkinerja buruk di lingkungan Amerika: meleleh dalam panas dan retak di udara dingin. Bertekad untuk menemukan cara membuat karet stabil dan lentur, Goodyear memindahkan keluarganya ke Massachusetts, di mana pabrik karet pertama negara itu berada.

Ketika satu demi satu eksperimennya gagal, keluarganya menjadi jatuh miskin. Dia sendiri dipenjara karena utang, dan diejek sebagai orang gila. Tetapi dia bertahan.

Akhirnya, pada suatu hari di musim dingin 1839, Goodyear menemukan formula yang berhasil. Butuh lima tahun lagi hingga 1844 untuk mematenkan prosesnya. Charles Goodyear pun menjadi selebritis, dan karet vulkanisirnya menjadi sesuatu yang diterima umum dalam kehidupan sehari-hari.

Dalam kunjungan ke New York City pada 1834, Goodyear melewati toko ritel Roxbury Rubber Company dan dikejutkan oleh produk baru yang dipamerkan: bahan untuk melestarikan masa pakai karet. Sebenarnya, yang pertama kali menarik perhatiannya adalah katup mentah; dia pulang dan segera mulai memperbaikinya.

Ketika pria 34 tahun itu kembali ke toko dengan penemuannya beberapa hari kemudian, manajer toko memberitahunya sebuah rahasia yang menyedihkan: Perusahaan Karet India Roxbury yang berumur satu tahun –perusahaan karet pertama di Amerika Serikat– di ambang kebangkrutan.

Pada awal 1830-an, terjadi demam karet. Konsumen dengan semangat membeli sepatu, sepatu bot, jas hujan, dan barang-barang lain yang terbuat dari kain karet di pabrik Roxbury, Massachusetts. Tetapi di musim panas, barang-barang karet itu berubah bentuk menjadi berantakan dan berbau busuk; tapi di musim dingin, mereka membeku kaku.

“Demam karet” pada awal tahun 1830-an itu –yang telah melahirkan pabrik di Roxbury dan kota-kota lain di sekitar Boston– mendingin hampir secepat ketika memanas. Dalam keadaan alamiah, karet memiliki cacat fatal: meleleh dalam cuaca panas dan membeku di udara dingin.

Cacat ini belum jelas di daerah beriklim Ekuador, di mana orang pribumi telah menciptakan cairan yang dikenal sebagai “weeping wood” menjadi sepatu dan botol selama berabad-abad. Juga tidak pernah terlihat dalam iklim yang lebih ringan di Inggris, di mana Thomas Hancock dan Charles Mackintosh mengembangkan kain berlapis karet yang mereka buat menjadi jas hujan “Mackintosh” pada 1820-an.

Pengusaha Massachusetts menanggapi permintaan untuk pakaian yang terbuat dari kain karet dengan membangun pabrik, pertama di Roxbury dan kemudian di kota-kota lain di sekitar Boston, seperti Woburn, 12 mil ke timur laut.

Di sana, di tepi Sungai Aberjona, Perusahaan Karet Elang India mengambil alih sebuah bangunan dari pabrik sutra yang gagal dan mulai memproduksi berbagai barang karet: celemek, pelampung keselamatan, topi, interior gerbong kereta, dan, pada 1836, sepatu tahan air.

Ketika cacat fatal karet menjadi jelas, terjadilah “Great India Rubber Panic” pada 1830-an, yang menyebabkan sebagian besar pabrik karet New England tutup. Sementara industri karet di Amerika tampaknya ditakdirkan gagal, Goodyear tidak kehilangan keyakinannya.

Dia tidak memiliki pelatihan ilmiah, tetapi pada 1835, dia menghabiskan dua tahun bereksperimen dengan karet dan benar-benar terobsesi padanya. Setelah membaca di koran bahwa 20 orang tenggelam di seluruh dunia setiap jam, dia menjadi yakin bahwa dia memiliki misi yang diberikan Tuhan untuk mencegah kehilangan nyawa.

Namun Goodyear mengalami kegagalan berulang yang membuat takut para investornya. Dia terpaksa meminjam uang tanpa jaminan yang mendaratkannya di penjara para debitor.

Di hari pembebasannya, dia memohon kepada tetangga untuk beramal dan menggadaikan perabotan keluarganya, bahkan buku sekolah anak-anaknya. Para petani goblin ingat bahwa anak-anak Goodyear sangat lapar sehingga mereka akan menggali kentang yang baru setengah tumbuh. Enam dari dua belas anaknya meninggal sebelum mencapai usia dewasa.

Akhirnya, pada tahun 1839, Goodyear mendapat terobosan. Seorang mantan mitra bisnis, Nathaniel Hayward, memberitahunya tentang pencampuran lateks cair dengan belerang dan memanaskannya di bawah sinar matahari; sebuah proses yang nyaris menghasilkan karet dalam bentuk yang lentur dan stabil.

Pada suatu pagi di tahun 1839, Goodyear mengambil langkah berikutnya: dia menjatuhkan atau menaruh beberapa ramuan karet sulfur ke tungku pembakaran kayu, hasilnya: karet vulkanisasi pertama di dunia.

Goodyear meninggalkan Woburn pada 1842 untuk menjual produk barunya di Boston dan New York, di saat kebanyakan orang sudah lama berhenti mendengarkan klaimnya.

Biaya dan implikasi yang muncul dalam memperoleh paten menunda langkah penting itu selama lima tahun, memberikan waktu pada Hancock untuk mencuri formula dan mematenkannya di Inggris. Bahkan di AS, Goodyear terus-menerus bertempur di pengadilan untuk membela hak patennya.

Dia dielu-elukan sebagai penemu hebat di pameran internasional pada 1850-an. Nama Charles Goodyear nyaris tidak luntur ketika ia meninggal pada tahun 1860. Akumulasi royalti, bagaimanapun, membuat anak-anaknya yang masih hidup bisa menikmati kehidupan yang nyaman padahal sebagian besar dari mereka telah menghindari ayah mereka.

Saat Goodyear merayakan ulang tahun, dua saudara dari Ohio menamai perusahaan baru mereka “Goodyear” sebagai pengakuan atas kontribusi Charles Goodyear terhadap produk yang mereka buat: ban karet.(***/massmoments/onthisday)

Share the knowledge