http://cdn.history.com/sites/2/2016/09/GettyImages-56200388.jpg

Hari ini, 1912, pada pertemuan Masyarakat Geologi Inggris, arkeolog amatir Charles Dawson dan Arthur Smith Woodward dari British Museum mengumumkan temuan yang menyebabkan sensasi di seluruh dunia. Setelah penggalian tiga tahun di lubang kerikil Piltdown di Sussex, Inggris, Dawson mengaku berhasil menemukan fragmen tengkorak manusia dan rahang dengan dua gigi, bersama dengan berbagai fosil hewan dan alat batu primitif.

Dawson dan Woodward mengumumkan bahwa salah satu tengkorak dan rahang itu termasuk hominid primitif, atau nenek moyang manusia yang hidup sekitar 500.000 sampai 1 juta tahun yang lalu.

Komunitas ilmiah merayakan penemuan Dawson sebagai “missing link” yang telah lama ditunggu antara kera dan manusia dan konfirmasi untuk teori evolusi Charles Darwin.

Berpuluh tahun berlalu dan informasi baru terungkap, bagaimanapun, menjadi jelas bahwa Manusia Piltdown tidak seperti apa yang terihat.

Pada saat pengumuman bersejarah Dawson dan Woodward, pencarian “missing link” tautan yang hilang untuk membuktikan teori Darwin yang masih kontroversial, semakin meningkat. Bukti signifikan tentang manusia purba di Kepulauan Inggris belum ditemukan, dan keberhasilan penggalian Sussex ini menjadi tontonan utama.

Woodward, yang merupakan kurator departemen paleontologi Museum British, menjuluki penemuannya sebagai Eoanthropus dawsoni atau “Dawson’s Dawn-man,” tapi dia lebih dikenal sebagai Manusia Piltdown.

Keraguan pertama tentang legitimasi Piltdown Man muncul pada 1920-an dan 1930-an, dengan ditemukannya sisa manusia purba di seluruh dunia (seperti tengkorak Taung di Afrika Selatan, sekarang dikenal sebagai Australopithecus).

Postcomended   14 November dalam Sejarah: Novel Moby Dick Pertamakali Terbit di Amerika, Sempat Sepi Pembaca

Tak satu pun dari mereka menunjukkan otak besar dan rahang kera Manusia Piltdown. Sebagai gantinya, mereka menyarankan agar rahang dan gigi menjadi manusia-seperti sebelum otak besar berevolusi.

Teknologi kencan baru berdasarkan pengujian fluor muncul pada tahun 1939, namun Piltdown tetap terkunci setelah kematian Dawson pada tahun 1916 dan tidak diuji secara ekstensif sampai satu dekade kemudian.

Pada saat itu, pengujian fluorin menunjukkan bahwa jenazahnya jauh lebih muda daripada yang sebelumnya diklaim, mendekati 50.000 dari 500.000 tahun (kemudian, teknologi penanggalan karbon menunjukkan bahwa tengkorak itu sebenarnya berusia tidak lebih dari 600 tahun).

Tapi itu tidak semua: setelah pemeriksaan lebih dekat pada Manusia Piltdown, para ilmuwan menemukan bahwa tengkorak dan rahim hominid tetduga, sebenarnya berasal dari dua spesies yang berbeda, manusia dan seekor kera (mungkin orangutan).

Sebuah mikroskop mengungkapkan bahwa gigi di rahang telah dimajukan untuk membuat mereka terlihat lebih manusiawi, dan banyak sisa-sisa dari situs Piltdown tampaknya telah diwarnai untuk saling mencocokkan dan juga kerikil tempat mereka diduga ditemukan.

Pada November 1953, pihak berwenang Museum Sejarah Alam Inggris mengumumkan temuan ini dan secara terbuka menyebut Manusia Piltdown melakukan kecurangan. Siapa yang bertanggung jawab atas tipuan itu? Satu abad setelah penemuan “Manusia Piltdown”, jawabannya masih belum jelas.

Postcomended   22 November dalam Sejarah: John F Kennedy yang Dikenal Dekat dengan Sukarno, Ditembak Mati

Selama bertahun-tahun, sejumlah kemungkinan tersangka muncul, mulai dari yang paling jelas, yakni Dawson sendiri  –entah bekerja sendiri atau dengan kaki tangan– yang lebih tidak masuk akal.

Satu argumen bahkan menyalahkan penulis kejahatan terkenal Sir Arthur Conan Doyle, yang tinggal di dekat Piltdown, mengklaim bahwa sebagai seorang spiritualis yang bersemangat ia ingin mendiskreditkan pendirian ilmiahnya.

Kasus yang agak meyakinkan muncul pada 1996, ketika sebuah bagasi tua yang ditemukan di tempat penyimpanan di British Museum ditemukan mengandung fosil yang telah ternoda dengan cara yang sama seperti jasad Piltdown.

Fosil itu dikaitkan dengan Martin A.C. Hinton, seorang sukarelawan di museum pada 1912 yang mungkin telah membalas dendam terhadap Woodward karena tidak memberinya kenaikan gaji.

Ketidakpastian ini sempat didiskusikan lagi pada 2012 ketika Masyarakat Geologi bertemu untuk membahas temuan pemeriksaan terbaru jasad Manusia Piltdown.

Para ilmuwan dan arkeolog menggunakan teknik forensik paling mutakhir, termasuk analisis isotopik, penanggalan karbon dan ekstraksi DNA yang canggih untuk menemukan asal-usul sebenarnya dari jenazah. Beberapa tes masih berlangsung, namun semua bukti tampaknya menunjuk Dawson sebagai pelakunya yang paling mungkin.

Pada pertemuan minggu ini, Dr. Miles Russell, seorang arkeolog di Universitas Bournemouth dan penulis buku baru “The Piltdown Man Hoax: Case Closed”, akan menunjukkan bukti bahwa Dawson menciptakan 38 temuan palsu sepanjang hidupnya; semua dimaksudkan untuk mendapatkan penerimaan di berbagai masyarakat ilmiah.

Postcomended   28 Desember dalam Sejarah: Air Asia QZ8501 Jatuh ke Laut Jawa Menewaskan 162 Penumpangnya

Dengan Manusia Piltdown, dia mungkin telah mencari inklusi ke Royal Society, sebuah pencapaian signifikan untuk pemburu tulang amatir. Sebagai gantinya, Dawson akan dikenang karena sesuatu yang kurang bergengsi: karena mungkin telah menjadi pelaku salah satu kecurangan ilmiah paling sensasional dalam sejarah.(***/history)